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L'astronomie islamique dans la Chine médiévale

L'astronomie islamique dans la Chine médiévale

L'astronomie islamique dans la Chine médiévale

Par Ortrun Huber

Insight LMU, numéro 2 (2010)

Résumé: On pense généralement que l'idée d'une «communauté scientifique» est née en Europe au 17e siècle, mais la transmission active des connaissances scientifiques à travers les frontières culturelles - et des continents entiers - a commencé bien avant l'aube de l'ère moderne. En effet, les contacts entre l'Extrême-Orient, l'Asie centrale et l'Europe étaient déjà bien établis au Moyen Âge. Dans un projet financé par l'excellente stratégie LMU, le mathématicien Dr. Benno van Dalen étudie les liens tissés entre les astronomes musulmans et leurs collègues chinois au 13ème siècle.

Introduction: Lorsque Marco Polo a rendu hommage à Kublai Khan à la cour mongole de Pékin en 1275, il avait parcouru plus de 12 000 kilomètres de sa Venise natale. Les messagers à cheval qui servaient de service postal au Grand Khan avaient tenu l’empereur au courant des progrès du Vénitien, et il reçut son hôte cordialement et lui accorda de nombreux honneurs. Kublai Khan était le petit-fils du célèbre Genghis Khan, qui a initié la conquête mongole de la Chine. Kublai Khan avait accédé au trône chinois en 1260, fondant la dynastie Yuan. Il régnait maintenant sur une région qui englobait pratiquement toute l'Eurasie. Sous le règne de la dynastie Yuan, la Chine comptait plus de 60 millions d'habitants, dont beaucoup jouissaient d'un âge de paix et de prospérité. Les bénéfices du commerce des épices, de la porcelaine et d’autres produits exotiques étaient plus que suffisants pour subvenir aux besoins des caisses de l’État.

Au fur et à mesure que les affaires prospéraient, divers contacts culturels s'établirent entre l'Est et l'Ouest. Kublai Khan a recruté ses bureaucrates et fonctionnaires, artistes et érudits de toutes les terres et cultures représentées parmi ses dominions. Marco Polo, qui servirait le Grand Khan pendant près de 20 ans, était l'un des bénéficiaires de cette politique, mais elle a également attiré des dizaines de milliers de musulmans en Chine. «Le système de communication très développé reliant les parties les plus éloignées du royaume du Khan a grandement facilité les échanges scientifiques entre les savants chinois et musulmans, y compris de nombreux astronomes», déclare le Dr Benno van Dalen, mathématicien et historien des sciences à l'Institut pour la Histoire des sciences au LMU Munich. En 1271, Kublai Khan a fondé le Bureau d'astronomie islamique à Pékin, qui fonctionnait aux côtés du Bureau astronomique chinois établi de longue date. Le directeur fondateur de l'Observatoire islamique de Pékin était Zhamaluding (Jamal al-Din), un astronome perse qui fut plus tard chargé de superviser les activités des deux bureaux astronomiques. «Malheureusement, aucun des documents originaux du travail des astronomes musulmans à Pékin n'a survécu. Cependant, leur contenu peut être reconstitué sur la base de manuscrits persans et arabes existants, bien que non publiés, et de documents chinois », explique Benno van Dalen.


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