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L'âge des Sturlungs

L'âge des Sturlungs

L'âge des Sturlungs

Par Jesse L. Byock

Continuité et changement: institutions politiques et monuments littéraires au Moyen Âges, éd. Elisabeth Vestergaard (Odense: Odense University Press, 1986)

Introduction: Le XIIIe siècle occupe une place particulière dans l'histoire islandaise. Au milieu du siècle (1262-1264), l'Islande a perdu son indépendance au profit de la Norvège et l'ancien État libre d'Islande, fondé plus de trois siècles plus tôt (vers 930), a pris fin. Les décennies précédant immédiatement la fin de l'État libre, en particulier du début des années 1220 aux années 1260, sont appelées les Sturlungaöld, l'âge des Sturlung, une grande famille de l'époque. Plus que tout autre chercheur, Einar Ólafur Sveinsson a façonné notre compréhension actuelle de cette époque. Dans son célèbre livre, L'Âge des Sturlungs, Sveinsson dépeint une époque de changement radical en Islande, un «âge» distinct en grande partie détaché des siècles précédents.

Bien que je ne doute pas de l’importance de l’étude de Sveinsson - en fait je l’admire à bien des égards - je remets en question la sagesse de considérer les années Sturlung comme un âge séparé. Comme je le propose dans cet article, je crois que l’accent mis par Sveinsson sur la séparation de ces décennies fausse notre perception du XIIIe siècle. Considérer ces années comme un âge distinct exagère l’ampleur du changement que l’Islande a subi au XIIIe siècle et occulte le fait que la continuité plutôt que la discontinuité est l’élément le plus constant de l’histoire médiévale de l’Islande. Sveinsson en prose éloquente dépeint le XIIIe siècle comme une époque d'effondrement national:

Dans la quatrième décennie du XIIIe siècle, les événements commencent à se déplacer plus rapidement, comme un grand fleuve rencontrant une soudaine déclivité dans son cours; rien ne peut plus les retenir. Querelles, incursions, homicide involontaire, batailles, incendies. Les districts changent constamment de dirigeants. Un an, un chef a la majeure partie du pays en son pouvoir, le lendemain il est allé à l'étranger [en Norvège] à la cour royale, et son plus grand ennemi est en plein contrôle. Les liens séculaires qui lient le truc et le goði craquent sous la tension. Toutes les vertus immaculées chancellent. L’ambition extravagante des chefs renverse l’indépendance de la nation.

Nationaliste islandais fort, qui vivait à l’époque où l’Islande moderne avait du mal à établir son indépendance du Danemark, Sveinsson met en lumière le drame de la perte d’indépendance de l’Islande médiévale. Dans les années 1930, quand L'âge des Sturlungs a été écrit et en 1940, lors de sa publication, l'Islande moderne n'avait pas encore accédé à l'indépendance. Se concentrant sur la tragédie de la perte de la nation, Sveinsson poursuit:

La rivière [métaphoriquement l'Islande dans ses troubles] se précipite dans les rapides; son cours se stabilise - mais d'ici là, la nation est devenue soumise à un étranger. Les querelles des chefs se calment - mais c'est le calme de la mort.

Voir aussi La Saga d'Aron Hjorleifsson


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