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Le cône de l'Afrique. . . A pris forme à Lisbonne

Le cône de l'Afrique. . . A pris forme à Lisbonne

Le cône de l'Afrique. A pris forme à Lisbonne

Par Patricia Seed

Sciences humaines, Volume 29, Numéro 6 (janvier / février 2008)

L'année où Christophe Colomb a traversé l'Atlantique et qu'Isabel et Ferdinand ont expulsé les Juifs d'Espagne, un événement non annoncé a eu lieu. Un cartographe de Lisbonne, au Portugal, a dessiné une carte étonnante détaillant les côtes de l'Europe, de la Méditerranée, de la mer Noire et de l'Afrique de l'Ouest. La carte reflétait une explosion de connaissances sur le monde connu, libérant les Européens des limites étroites de la Méditerranée et lançant l'ère des empires maritimes. Tout comme la théorie de la relativité d'Einstein a changé la perception de l'univers, la cartographie de l'Afrique a eu des répercussions qui changeraient la civilisation pour toujours.

La zone que représente la carte de Lisbonne est stupéfiante. Il s'étend sur plus de 10 millions de miles carrés de 5 à 55 degrés de latitude nord et de 27 degrés actuels ouest à 41 degrés de longitude est. Au sommet émerge le Firth of Forth d’Édimbourg, tandis qu’au sud, la Volta apparaît dans l’est du Ghana. À l'ouest, la carte montre les Açores, îles volcaniques d'un tiers de la traversée de l'Atlantique et, à l'est, Jérusalem et le littoral de la Géorgie actuelle dans les montagnes du Caucase.

Contrairement aux schémas précédents, la carte marque une étape technique avec le rendu de son grand littoral. Dessiné entièrement à la main et achevé en 1492, les contours de cette carte sont instantanément identifiables. Placé sur une carte moderne de la même région, le niveau de précision est saisissant. L'Europe et l'Afrique ressemblent à ce qu'elles font sur une carte contemporaine aujourd'hui.

Cette esquisse est saisissante dans un autre sens. À l'époque, la plupart des géographes européens suivaient la tradition du premier siècle de notre ère, dessinant le Portugal comme une brique et l'Afrique du Nord comme un bloc. Mais ce cartographe portugais dessinait des côtes sinueuses, ondulant en arrière et autour de motifs rococo. Comment le monde habituel des cartographes des lignes droites, des angles vifs et du cercle parfaitement symétrique occasionnel s'est-il transformé en ces courbes extravagantes baroques? Et comment en sont-ils arrivés à refléter avec autant de succès la forme de l'Europe et de l'Afrique?


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